Wolfram y Google Squared, dos compiladores de información estructurada

El pasado mes fueron presentados casi simultáneamente dos sistemas que pueden buscar y ordenar la búsqueda de información: Wolfram Alpha y Google Squared. Ambos procuran resolver un problema cada vez más evidente: la información disponible actualmente en línea es tan vasta como caótica. El usuario requiere de una guía que le oriente en este mar de cifras, conceptos y datos, y de ser posible, que la información aparezca procesada de manera clara y ordenada. En este sentido, ambos sistemas representan un avance cualitativo en la compilación y presentación de la información

Wolfram Alpha es la creación de Stephen Wolfram, bien conocido en las disciplinas de la cibernética, ingeniería y biología por sus innovadores programas de cálculo  matemático y sus polémicas teorías acerca de que los sistemas computacionales pueden explicar el mundo natural, y por ende son aplicables en diferentes campos científicos. Wolfram Alpha es una aplicación de esta teoría (por lo cual, además de su utilidad práctica, tiene un interés epistemológico).

Google Squared, que por pura casualidad 😕  apareció al mismo tiempo que Wolfram, es una derivación del buscador universal de Google, y busca ofrecer al usuario los datos que puedan interesarle, y presentados de una manera útil y  organizada.

Aunque ambos sistemas puedan parecer similares, su lógica de búsqueda es diferente. Wolfram Apha obtiene sus datos de un conjunto de bases de datos y compilaciones de referencias reconocidas por su valor científico y confiabilidad, almacenados centralmente. Google Squared, en cambio, utiliza toda la red, privilegiando los contenidos más consultados por los usuarios. La diferencia no es sólo práctica: en un caso se confía en el juicio de un conjunto de “expertos”; en otro, la confiabilidad es determinada por la sabiduría colectiva y anónima del público.

Wolfram es poco intuitivo; el usuario encuentra con fastidiosa frecuencia la indicación de que “Wolfram isn´t sure what wolframto do with your input”. Ofrece, sin embargo, una sección de ayuda, de la que pronto se deduce que el sistema es más adecuado para información estadística y geográfica. Los resultados aparecen como un cuadro con varios módulos de información, con  información generalmente muy básica, que puede ampliarse o bien derivarse hacia resultados subsiguientes. Por ejemplo, una búsqueda por “Mexico presidents” permite saber que actualmente lo es Felipe Calderón desde  el 1 de diciembre de 2006, que estuvo antecedido por Vicente Fox y Ernesto Zedillo, y que nació en 1946 en Morelia, Michoacán. La versión “ampliada” presenta los periodos de gobierno de todos los presidentes, desde Benito Juárez. En algunos casos es posible seguir la línea de contenidos enlazados, por ejemplo para hallar datos referentes a “Morelia, Mich”. Al final  aparecen las referencias de apoyo, que son enciclopedias, bases de datos y manuales de referencia. Los resultados pueden exportarse a la propia computadora como archivos PDF.

La misma búsqueda en Google Squared arroja un cuadro con filas y columnas. El sistema es mucho más flexible y, GoogleSquaredsobre todo, configurable: el usuario puede eliminar cuadros y columnas, crear otras  siguiendo las recomendaciones que se le ofrecen automáticamente o inventando las propias, todo ello de manera muy sencilla. En este caso, la información presentada  es el nombre del presidente (comenzando, por alguna razón, con Carlos Salinas de Gortari), su imagen, fecha de nacimiento, personas que le antecedieron y sucedieron en el cargo. El sistema propone agregar “political party” y “date of death”, lo cual provoca que las columnas respectivas incorporen inmediatamente los datos correspondientes, cuando cuenta con ellos. Varios intentos por crear una columna de información útil adicional fueron infructuosos, hasta que di con “Place of Death”.  Casi todos los items son “cliqueables”, remitiendo al lector a la fuente de referencia. En este caso, se trata básicamente de la versión inglesa de Wikipedia. No es propiamente una elección editorial: simplemente ocurre que el algoritmo de Google ubica a Wikipedia como el sitio mundialmente más consultado para la información solicitada.

Ambos sistemas, para efectos prácticos, por ahora sólo funcionan bien si se les pregunta en inglés, y desde luego la información sobre México es menos abundante y precisa que la existente, por ejemplo, para Inglaterra o Estados Unidos.

Por el momento, aunque Wolfram tiene una lógica más afín a la idea académica de que el conocimiento debe provenir de expertos o fuentes comprobadas, es evidente que Google Squared resulta más versátil, intuitivo y de resultados más amplios (aunque no necesariamente más confiables). Ambos están en una fase inicial; hay que darles tiempo para afinar sus motores de búsqueda y para compilar suficiente información.

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